– Hei, dude, er du egentlig klar over hvor sinnssyk stemmen din er?

Det var spørsmålet som møtte en fortumlet Rory Graham, på vei ned fra scenen etter å ha sunget for publikum for første gang.

Han var 19 år, og hadde etter et par øl blitt overtalt av faren til å synge på den lokale bluespuben.

Responsen fra publikum var umiddelbart overveldende – og også overraskende.

For det var egentlig hiphop som var Rorys greie. Han var – og skulle bli – rapper. Men etter han fant stemmen sin på puben den kvelden, var det ingen vei tilbake.

En (u)menneskelig stemme

I dag er den 31 år gamle artisten kjent som en de mest begavede sangerne i Storbritannia.

Under artistnavnet Rag’n’Bone Man har han etablert seg med den selvutgitte EP-en Bluestown (2012) og albumet Wolves (2014), som begge fikk strålende kritikker.

Men det var først på sommeren i fjor at det virkelig tok av for briten. Med den mektige (for ikke å glemme fengende) låta «Human» toppet han iTunes i hele 25 land.

I skrivende stund har «Human» blitt streamet over 80 millioner ganger, og gjort et helt Europa nysgjerrig på hva vi kan vente oss av den store stemmen – som slipper sitt nye album 10. februar på Sony.

Den ferske singelen «Skin» er en spennende smakebit:

Ingen Justin Bieber

«Du har en stemme som en engel, men du ser ut som en hobbit», sa dommeren Ian Dickson til Kurt Nilsen under under World Idol.

At skinnet kan bedra er betegnende også for Rag’n’Bone Man. Med store tatotverte knoker, et like svært skjegg og en bulkete overkropp, ser Rory mest ut som en krysning mellom en viking og en New York-gangster  – en du absolutt ikke vil møte i en mørk bakgate.

– Jeg ser kanskje ikke ut som Justin Bieber, men det er helt greit, sier artisten til The Australien.

– Folk blir overrasket når de ser meg hoppe opp på scenen: De tror jeg er en vakt eller av dem som rigger til konserten.

Men når Rory åpner munnen, feies alt tvil til side. Tankene går ikke til Hulken, men til raspende bluesgiganter som Robert Johnson og Joe Cocker. Og hiphopen er der fortsatt, lurende under overflaten.

Det er sjelfult, dypt og ikke minst funky.

– Det er så kult når folk har hørt sangene mine og sier: «Åh, jeg trodde du var svart», forteller artisten til The Daily Telegraph.

– For jeg har hørt på Muddy Waters siden jeg var tolv år. Jeg vokste opp sammen med svarte sangere. Det er et stort kompliment.

 

Vokste opp med Downs syndrom

Selv om Rag’n’Bone Man synger som om han var en en soulveteran fra sørstatatene, har han ikke alltid kunnet vie livet til musikken. Rory vokste opp i småbyen Uckfield sør i England, hvor han brukte mye av ungdommen på å passe på storesøsteren med Downs syndrom.

Det falt så naturlig for Rory, at han senere jobbet fire år som hjelpepleier for folk med både Aspergers og Downs syndrom.

Da pleide han å kjøre dem rundt i byen, mens han etterlignet karakterene fra Jungelboken og sang høylytt til alle Disney-sangeneAristokattenes «Alle skulle ønske at de var en katt» ble favoritten.

– Det var en krevende, men også fantastisk jobb som lærer deg alt om medfølelse og empati. Om det ikke går så bra med musikken, vender jeg sikkert tilbake til det, forteller Rory i et videointervju med ABC.

Blir 2017 Rorys år?

Det er midlertidig lite som tyder på at den vennlige kjempen forsvinner fra spillelistene. I desember i fjor sang Rory for et utsolgt Blå i Oslo, men neste gang den raggete artisten gjester Norge blir det trolig på en langt større scene.

Nylig vant nemlig Rag’n’Bone Man BRITs Critics Choice Awards, som er en prestisjetung kåring av 2017 mest lovende artister. Tidligere har prisen kickstartet karrieren til store navn som Adele, Ellie Goulding og Sam Smith, og ventes nå også å gjøre det samme for Rory. Du skal heller ikke søke mye på Google for å finne at han topper flerfoldige lister over de artistene man venter seg mest av i 2017.

Om du fortsatt sitter og lurer på hva som gjør denne vanlige fyren til en helt spesiell artist, sier kanskje The Independents anmelder det best:

«Alle som har ører kan høre at denne mannen har den mest utrolige stemmen.»

Du kan høre det nye albumet til Rag’n’Bone Man, kalt «Human», fra 10. februar.