Det er ikke usannsynlig at León er en spansk destinasjon de fleste nordmenn ikke kjenner til. Byen har rundt 150.000 innbyggere og ligger nordvest i det spanske riket. León ligger i en provins med samme navn, og er en del av regionen Castilla y León. Dette er ingen lilleputt, for regionen har et areal på størrelse med Portugal.

Med vanvittig natur, alt fra store sletter til majestetiske fjell, fantastisk arkitektur, spennende historie og et særegent kjøkken er León et forlokkende reisemål utenfor allfarvei.

Slottenes kongedømme

León ble først etablert av den romerske legionen Legio VII Gemina (direkte oversatt blir det «tvillingenes syvende legion») i år 41 før Kristus. Det var først i middelalderen at byen ble hovedstad i det gamle kongedømmet i Asturias, som senere ble kongedømmet i León. Regionen Castilla y León har fått sitt navn fra alle de borger og festningsverk som ble reist i grenselandet mot maurernes land i gjenerobringstiden. Byen León har også kjælenavnet «parlamentarismens vugge», da dette var stedet for Europas første parlament i 1188.

– Vi er ikke bare stolte av vår historie, men også av vår innflytelse på den spansktalende kulturen. León er en stor provins og har mye å by på, det er masse kunst, historie og arv her! Forteller Alberto Bosque ved Turistrådet i Castilla y León.

León har hatt en sentral plass i spansk historie helt siden romertiden, og det bærer hele regionen preg av. Regionshovedstaden har mye særegen arkitektur, med alt fra ragende kirker til moderne signalbygg. Mest kjent er den gotiske katedralen Santa Maria de León, i hjertet av byen. Før katedralen ble bygget i det 12. og 13 århundre, var det romerske bad som stod der.

Den gotiske katedralen er et vanvittig skue og et populært turistmål. Foto: Turespaña

De store vinduene og vertikale strukturene gir katedralen et karakteristisk uttrykk. Nærmere 1800 glassmalerier fyller de 737 fargevinduene som strekker seg over 1700 kvadratmeter. De fleste av fargevinduene er originale. Særlig det spektakulære rosevinduet, et av Spanias eldste glassmalerier, er et vanvittig skue. Katedralen er kanskje et av de beste eksemplene på spansk høygotikk.

– Dette regnes som én av de viktigste samlingene av gotiske glassmalerier i verden, sier Bosque.

Innendørs i Santa Maria de León. Foto: Ayuntamiento de León

Castilla y León er den regionen i landet med flest romanske perler i Europa, med nærmere 2000 romanske mesterverk. Den kongelige domkirken La Real Colegiata de San Isidoro regnes som den romanske kunstens sixtinske kapell, på grunn av freskene i det kongelige panteon.

Gaudís bygg i León, Casa Botines. Foto: Ayuntamiento de León

Den katalanske arkitekten Antoni Gaudí er mest kjent for sine arbeider i Barcelona. Gaudí har designet tre bygg utenfor Catalonias hovedstad, og to av dem finner du i León. Det ene, Casa Botines, ble ferdigstilt i 1892 og er en hyllest til Leóns rike historie, og huser i dag et museum. Det andre er biskoppalasset i Astorga, 46 kilometer fra León.

Her finner du en komplett liste over ulike museer i León, alt fra samtidskunst til historie.

Kunstmuseet MUSAC vekker oppmerksomhet med sitt spennende design. Foto: Ayuntamiento de León

Tapas er ikke bare mat, men en livsstil

Ett ord som er godt kjent ellers i verden er «tapas». I León er tapas nærmest ansett som et hellig rituale, ifølge Bosque.

– Tapas er ikke bare mat, det er en livsstil for oss. Det kan være både lunsj og middag, men desto viktigere blir maten noe man deler med andre mennesker. For hvert glass du drikker i León får du én tapasrett, og på en typisk kveld ute går man fra bar til bar og tar et nytt glass. Til slutt har du spist deg mett og fått nye venner, sier Bosque entusiastisk.

Barrio Húmedo har mange spennende tapasrestauranter. Foto: Ayuntamiento de León

Kulturmagasinet The Culture Trip anbefaler å konsumere grove mengder tapas, slik de lokale gjør det. Barrio Húmedo ligger i gamlebyen av León og navnet kan oversettes til «det våte distriktet», og her finner du den største samlingen av restauranter og barer.

Vinopplevelser

Det leonesiske kjøkkenet er anerkjent for sin ekspertise på blant annet spekemat, men også for vinproduksjon. Regionen har seks områder som er klassifisert som «denominación de origen», som betyr opphavsbetegnelse, den høyeste kategorien innenfor vinreguleringen i Spania. Med bil tar det en snau time å kjøre fra León by til vinområdene Tierra de León og El Bierzo.

– Spansk vin er verdenskjent, men vinen fra León er svært spesiell. Den er ikke bare populær, men også helt særegen på grunn av druetypen som brukes: Mencía. Vi har en lidenskap for vin og det er en unik opplevelse å besøke vinbøndene og -gårdene, sier Bosque.

Vinområdet El Bierzo, på grensen til regionen Galicia, ble etablert da romerske hærer tok med seg vinkulturen til Spania. Her kan du oppleve både de gamle tradisjonene fra romersk vin og komme ett på moderne spansk vinproduksjon.

– Flere vingårder har hoteller der man kan overnatte. I nærheten av El Bierzo finner du også den romerske gullgruven Las Médulas. Dette var på et tidspunkt den største i det romerske riket. I dag er den erklært verdensarv av UNESCO. Det er ikke lett å forestille seg at landskapet er laget av mennesker, sier Bosque.

I dette fjellområdet finner du gruvene Las Médulas. Foto: Turespaña

Husk godt skotøy!

– Nordmenn er kanskje vant til utrolig natur, men jeg mener at León har en fantastisk natur som bør oppleves, sier Bosque.

León ligger 800 meter over havet, noe som gjør at vinterne kan bli ganske kalde – etter spansk standard. Bosque mener selv at februar til november er den beste tiden å reise hit på. Sommeren kan bli varm, men siden området ligger høyt over havet vil det ikke bli brennhett.

I nord ligger nasjonalparken Picos de Europa, som er Spanias eldste og har UNESCO-status.

Picos de Europa sett fra siden som vender mot León. Dette stedet har navnet Riaño og har kallenavnet «fjordene i León». Foto: Spanias turistkontor

Det er også flere pilgrimsruter som går gjennom León. Den franske veien, Camino Francés, er én av Europas mest populære pilegrimsleder, og går fra Pyreneene, via León og videre til pilegrimsmålet Santiago de Compostela i Nordvest-Spania. Den krysser provinsen León fra øst til vest, fra Sahagún til El Bierzo. En av de lengste pilegrimsledene er den nærmere 1000 kilometer lange Vía de la Plata, eller «sølvruten». Denne pilgrimsleden strekker seg fra Sevilla i sør til Astorga, hvor den slås sammen med Den franske veien til pilegrimsmålet Santiago de Compostela.

– Svært mange opplevelser venter her, enten til fots eller med sykkel. I tillegg har vi de naturlige grottene Cuevas de Valporquero, som ligger noen mil nord for León. Dette er kanskje ett av mine favorittsteder i León. Det er en naturlig grotte, formet gjennom tusenvis av år, sier Bosque.

For hele familien

León er en relativt liten by, og det er mulig å bevege seg overalt i byen til fots.

– Jeg mener León er svært familievennlig. Det finnes mange spennende måter å tilbringe tid i Castilla y León. 25 prosent av spanske overnattingssteder ligger i rurale områder, og de fleste av dem finner du her. Du kan overnatte i gamle slott, kloster eller på vingårder, sier Bosque.

Herlig arkitektur og tegn på gammel storhet preger Plaza Mayor i Léon sentrum. Foto: Turespaña

I León by trekker han frem San Isidoro, en gammel basilika som i dag kan overnattes i. Det er ingen tvil om at rommene har et historisk sus over seg. Et annet alternativ er Convento de San Marcos, opprinnelig et kloster fra 1500-tallet og en arkitektonisk perle, som i dag har blitt gjort om til et 5-stjerners hotell og er en del av slottshotellkjeden Paradorene.

– León er ikke tett befolket, og er derfor svært egnet i disse tider. Her vil du få en helt annen opplevelse av Spania. Nyt naturen, maten og ikke minst menneskene. Vi har en utrolig flott historisk arv og er en ekte opplevelse av den spanske måten å leve på, avslutter han.

Hovedbilde: Ayuntamiento de León